¿Puede el capitalismo ser «verde» alguna vez?

Los mejores resultados medioambientales sólo pueden garantizarse mediante derechos de propiedad privada bien definidos y bien aplicados
Foto de Karsten Würth en Unsplash

Por: Christopher Coyne

«Capitalismo contra medio ambiente: ¿puede la codicia ser alguna vez verde?». Este titular de The Guardian recoge la visión estándar de la relación entre capitalismo y medio ambiente. Según este punto de vista, el capitalismo y el medio ambiente están necesariamente enfrentados. La única forma de que la gente obtenga beneficios, según la lógica, es explotar el medio ambiente y, en el proceso, causar daños medioambientales irreparables.

Basándose en este razonamiento, muchos defienden la socialización de la propiedad para que el gobierno pueda proteger el medio ambiente de los daños causados por el capitalismo. Esta opinión tan extendida es una falacia. La relación entre el capitalismo y el medio ambiente es una suma positiva, ya que la propiedad privada y el intercambio mutuamente beneficioso generan importantes beneficios medioambientales.

La propiedad privada se refiere al derecho a utilizar, controlar y obtener beneficios de un recurso, bien o servicio. Esto incluye el derecho al uso exclusivo, el derecho a transferir la propiedad a otros y la aplicación legal contra los invasores. La propiedad en este contexto puede referirse a edificios, tierras de uso agrícola, silvicultura y caladeros. Los derechos de propiedad reportan tres beneficios fundamentales.

Los derechos de propiedad incentivan a los propietarios privados a utilizar los recursos de forma que beneficien a los demás. En los mercados, un beneficio indica que los propietarios han utilizado sus recursos de forma agradable para los consumidores.

En segundo lugar, los propietarios privados tienen un incentivo para cuidar y gestionar su propiedad. Esto se debe a que los derechos de propiedad internalizan los beneficios y los costes del comportamiento de los propietarios. Si los propietarios cuidan su propiedad, se benefician del aumento del valor del recurso. Del mismo modo, si los propietarios deciden dejar que su propiedad se deteriore, incurren en el coste a través de la disminución del valor de la propiedad.

Por último, los propietarios tienen un incentivo para considerar las consecuencias a largo plazo de sus acciones. Los propietarios tienen derecho a los futuros flujos de caja asociados a su propiedad. Esto incentiva a los propietarios a garantizar un uso sostenible de sus recursos. Por ejemplo, el propietario de un caladero querrá mantener las poblaciones de peces a flote porque así garantizará la máxima rentabilidad del recurso a largo plazo. Esto, a su vez, se refleja en el valor del recurso en un momento dado. Si nadie posee el caladero, los propietarios de los arrastreros tenderán a pescar en exceso.

Una vez que se aprecian los beneficios de los derechos de propiedad, queda claro que unos derechos de propiedad bien definidos son cruciales para mantener y mejorar el medio ambiente.

Hay que tener en cuenta los incentivos que tienen los propietarios para cuidar lo que poseen y considerar las consecuencias a largo plazo de sus acciones. Esta realidad se contradice con la visión que mucha gente tiene del capitalismo, caracterizado a menudo por la búsqueda de beneficios inmediatos sin tener en cuenta las consecuencias a largo plazo. Ya se ha mencionado el ejemplo de los caladeros, sobre el que existen numerosas pruebas.

Hay otros ejemplos de experimentos naturales que permiten poner a prueba las dos visiones contrapuestas de los derechos de propiedad y el medio ambiente. Desde hace tiempo existe preocupación por la disminución de la población de elefantes en África debido a la caza furtiva para obtener marfil. En África, los derechos de propiedad sobre la población de elefantes varían. En algunas zonas los elefantes pueden ser propiedad privada, mientras que en otras son propiedad comunal. Un estudio empírico sobre los factores que influyen en la población de elefantes en África descubrió que «los países con sistemas de derechos de propiedad o programas comunitarios de vida silvestre [que crean reclamantes residuales sobre el bienestar de los elefantes] tienen tasas de crecimiento de la población de elefantes más rápidas que los países que no los tienen».

Estas conclusiones tienen mucho sentido si se consideran a la luz de los incentivos creados por los derechos de propiedad. Unos derechos de propiedad claramente definidos incentivan a los propietarios a cuidar de su propiedad, lo que se refleja en un crecimiento más rápido de la población de elefantes en las zonas que permiten la propiedad privada.

La falta de propiedad privada, por el contrario, conduce a la tragedia de los comunes, por la que un sistema de recursos comunales conduce a la sobreexplotación, ya que cada individuo considera sus propios costes y beneficios sin tener en cuenta las implicaciones más amplias de sus acciones. De hecho, allí donde no existen derechos de propiedad sobre los elefantes, sólo se les considera una plaga (sólo aportan costes a los agricultores) y, por tanto, se les mata a tiros.

Los derechos de propiedad también permiten a las organizaciones sin ánimo de lucro dedicarse a la conservación del medio ambiente. Por ejemplo, entre otros programas, el Sierra Club suele recaudar fondos para comprar extensiones de terreno que luego mantiene o cede a otras entidades que conservan la tierra. Esto ilustra el abanico de oportunidades que ofrece la propiedad privada para la conservación y mejora del medio ambiente.

En términos más generales, la innovación que surge en una economía libre produce numerosos beneficios. Conduce a un menor despilfarro porque existe un incentivo para economizar en el uso de los recursos con el fin de reducir el coste de producción. Pensemos, por ejemplo, en la tradicional lata de aluminio para bebidas. La primera generación de latas, introducida hace más de medio siglo, pesaba tres onzas cada una; las latas actuales pesan aproximadamente una onza. Este cambio se debió a las innovaciones en las técnicas de producción, que permitieron a los fabricantes utilizar menos aluminio y producir al mismo tiempo una lata más resistente.

La innovación también aporta importantes beneficios a largo plazo. Con el tiempo, se han producido avances en sanidad y medicina que han reducido, y a menudo eliminado, muchos de los contaminantes que asolaban a la población en el pasado. Estos beneficios a largo plazo no suelen tenerse en cuenta en los debates sobre el medio ambiente, a pesar de que las mejoras en el nivel de vida debidas a la innovación y al aumento de la riqueza son realmente asombrosas.

Apreciar los beneficios de los derechos de propiedad es crucial para entender la relación entre capitalismo y medio ambiente. Contrariamente a la opinión popular, los mercados y el medio ambiente no están reñidos. Por el contrario, unos derechos de propiedad bien definidos son importantes no sólo para mantener el medio ambiente, sino también para mejorarlo.

Una implicación clave es que, cuando se debaten cuestiones medioambientales, es crucial empezar por pensar en los acuerdos actuales sobre derechos de propiedad, o en la falta de ellos. La ausencia de derechos de propiedad provoca daños medioambientales, ya que los agentes privados carecen de incentivos para tener en cuenta el coste total de sus comportamientos. Muchos problemas medioambientales pueden resolverse definiendo o clarificando los derechos de propiedad.

También es importante recordar que las mejoras del medio ambiente no se producen en el vacío. El progreso y el crecimiento económico general están positivamente correlacionados con una mejor calidad del medio ambiente. Como escribe el economista medioambiental Terry Anderson

La correlación entre calidad ambiental y crecimiento económico es incontrovertible. Si se compara el índice de sostenibilidad ambiental del Banco Mundial con el producto interior bruto per cápita de 117 naciones, se observa que los países más ricos mantienen mejor la calidad ambiental que los más pobres. De hecho, todos los estudios sistemáticos de los indicadores medioambientales muestran que el medio ambiente mejora a medida que aumentan los ingresos.

Hay razones teóricas para creer que la dirección de la causalidad va del crecimiento económico a la mejora de la calidad medioambiental.

Además, una mayor riqueza brinda a los ciudadanos la oportunidad de preocuparse más por el medio ambiente. Precisamente porque los ciudadanos de los países ricos no tienen que preocuparse por las enfermedades y otros contaminantes que existían no hace mucho, pueden, en cambio, preocuparse por los problemas medioambientales actuales. Las personas que se preocupan por saber de dónde vendrá su próxima comida, o que deben preocuparse por morir de malaria, no están en condiciones de preocuparse por las especies en peligro de extinción o por la posible subida del nivel del agua.

En contra de la creencia popular, los mejores resultados medioambientales sólo pueden garantizarse mediante derechos de propiedad privada bien definidos y bien aplicados. Así como los individuos tienen mucho que ganar con el capitalismo, también lo tiene el medio ambiente.

Este artículo ha sido republicado con autorización de FEE.

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