Las influencias de la escuela austriaca en Bitcoin

Hay un poco de Menger, Mises, Hayek, Rothbard y Kirzner en cada Satoshi
Bitcoin Foto de Aleksi Räisä en Unsplash

Por: Jeffrey A. Tucker

Bitcoin pareció surgir de la nada a principios de 2009 como un sistema monetario y de pagos unificado, algo que nadie preveía. Es cierto que las personas que vieron sus méritos y su viabilidad en un primer momento eran programadores y piratas informáticos. Publicaron sus obras maestras en lugares extraños, y estas obras no están disponibles en las bibliotecas universitarias. Es un poco difícil de entender y no existe literatura académica al respecto. Pero lo bueno de bitcoin es que puedes lanzarte, empezar a usarlo y aprender desde cero.

Por mi parte, estuve incrédulo sobre bitcoin durante dos años después de oír hablar de él. Me parecía una locura que un ordenador pudiera crear dinero sin ninguna base externa o física. En cierto modo, parecía contradictorio con todo lo que sabemos sobre el dinero.

Pero ahora que la moneda se ha afianzado, se está construyendo su infraestructura, se están instalando máquinas de conversión de efectivo en bitcoins por todas partes, y la opinión general se está convenciendo poco a poco. La criptomoneda es real y no va a desaparecer.

Ha llegado el momento de hacer una retrospectiva sobre quién de entre los economistas anticipó exactamente una idea tan radical, que los propios mercados podrían descubrir y sostener un dinero independiente del Estado. A la hora de buscar economistas, hay que empezar por los que consideraban el dinero como un bien de mercado, creado a través de la experimentación empresarial.

Ese camino apunta directamente a la escuela austriaca.

Carl Menger (1840-1921). «El dinero no es un invento del Estado», escribió el gran fundador de la escuela austriaca. «No es el producto de un acto legislativo. Ni siquiera es necesaria la sanción de la autoridad política para su existencia. Ciertas mercancías llegaron a ser dinero de forma bastante natural, como resultado de relaciones económicas independientes del poder del Estado.»

Esta idea va en contra de la mayor parte de lo que creemos saber. El dinero es producido por el Estado hoy en día y lo ha sido en la mayoría de los lugares del mundo durante la mayor parte de 100 años, creando la ilusión de que el Estado es la razón de la existencia del dinero.

Esto es falso. El dinero se nacionalizó lejos de los mercados, al igual que las carreteras y las escuelas. Ninguna de las razones de esta evolución es buena. Al gobierno le gusta controlar el dinero porque puede depreciarlo y tener así otra fuente de ingresos además de los impuestos. Puede garantizar sus propias deudas para impedir que los mercados las evalúen de forma realista.

Los bancos complacen este deseo. A cambio, están protegidos de la competencia del mercado y gozan de protección contra las corridas bancarias. En esencia, el gobierno concede a los bancos el derecho a falsificar con tal de que el gobierno pueda disfrutar de los primeros frutos de la imprenta.

Una vez que uno se libera del mito de que el gobierno creó el dinero, surgen nuevas posibilidades. Menger describe la aparición del dinero en términos evolutivos. Hay ensayo y error. Hay innovación. Hay arrebatos y comienzos. Algo puede ser dinero en un lugar y no en otro. Su aparición es gradual y pasa por muchas iteraciones. «Esta transición no se produjo bruscamente, ni de la misma manera entre todos los pueblos», escribió Menger. Esta es una buena descripción de la aparición del bitcoin.

Ludwig von Mises (1881-1973). En un libro publicado en 1912, Mises profundizó y amplió la teoría original de Menger sobre el origen del dinero. Buscaba una respuesta a la cuestión del precio original del dinero en términos de bienes y servicios. Explicó que, en cualquier momento, hay muchos bienes que compiten por el estatus de dinero, es decir, alguien adquiriría el bien no sólo para consumirlo, sino también para intercambiarlo por otros bienes.

Explicó que es imposible que cualquier cosa reciba simplemente la etiqueta de «dinero» y, por tanto, obtenga valor. Tiene que haber algo más en el proceso. El oro y la plata, por ejemplo, obtuvieron su valor monetario en virtud de su uso previo en el trueque. En este sentido, el dinero debe surgir de una experiencia de mercado viva.

¿Cómo se aplica esta lección al bitcoin? El valor subyacente de Bitcoin está relacionado con su sistema de pago increíblemente innovador. La tecnología combina una red distribuida, un libro de contabilidad actualizado y verificado para cada transacción, criptografía y un sistema de intercambio directo entre pares para crear la blockchain. Los usuarios jugaron con los resultados durante ocho meses antes de que la moneda adjunta (bitcoin) obtuviera su primer valor de mercado.

Dar valor a esta moneda digital no era algo que un gobierno o un contrato social pudieran conseguir. Se necesita una experiencia real de mercado con un bien de valor o, en el caso de bitcoin, un servicio maravilloso que todo el mundo necesita. Tal es el origen del valor de bitcoin. De hecho, si no existiera una red de pagos vinculada a la moneda, ésta no tendría valor.

Según mi experiencia al explicar este proceso a la gente, la red de pagos es un verdadero escollo. La mayoría de la gente piensa que el dinero y el sistema de pagos son entidades diferentes (dólares frente a Visa). Con el dinero nacional, este razonamiento es totalmente correcto. Pero bitcoin es diferente. Une los dos en uno. Eso es difícil de entender.

Mises hizo dos contribuciones adicionales a la teoría del dinero. Dijo que la banca central no era necesaria y predijo que sería perjudicial para la solidez del dinero. La historia le ha dado la razón. En su ideal, el dinero funcionaría totalmente al margen del Estado, como lo hace el bitcoin. Además, Mises vinculó estrechamente la causa de la solidez del dinero a la propia libertad. Comparó la solidez del dinero con las constituciones que garantizan los derechos humanos fundamentales.

Friedrich A. Hayek (1899-1992). Hayek fue colega de Mises en la lucha por una reforma monetaria fundamental durante muchas décadas. Juntos advirtieron de los peligros de la banca central. Demostraron cómo la política crediticia expansiva conduce a la inflación de los precios y a los ciclos económicos y también alimenta el crecimiento del gobierno. Rogaron y suplicaron que se invirtiera el rumbo. Pero estaban condenados a ser profetas del declive.

Un año después de la muerte de Mises, Hayek decidió tomar un rumbo diferente. En 1974, escribió La desnacionalización del dinero. Abandonó la idea de la participación del gobierno en el dinero a cualquier nivel y llegó a la conclusión de que tenía que haber una separación completa, incluso a nivel de reforma. Sugirió una revolución desde abajo.

Una vez estuvo a favor del patrón oro, pero con este libro dijo, en efecto: «Ciertamente podemos hacerlo mejor que eso, aunque no a través del gobierno». Explicó que «siempre hemos tenido dinero malo porque a la empresa privada no se le permitió darnos uno mejor». Apoyó un sistema de dinero privado basado en diversas tecnologías, incluidos índices de cestas de materias primas. Todas estas monedas competirían por el dominio del mercado, como cualquier otro bien.

Este libro parecía alucinante en su momento. Pero con el bitcoin, no es tan alocado. Las tecnologías no existían en la época de Hayek, pero ahora podemos ver lo mucho que nos hemos estado perdiendo en la era del dinero nacionalizado. El dinero ha empeorado en lugar de mejorar, y esta evolución es diferente de la de las mercancías privadas, como los teléfonos, los coches y los ordenadores. El dinero puede ser un producto de la empresa privada. El plan de reforma adecuado consiste en olvidarse del sistema gubernamental y avanzar hacia algo más maravilloso. En la competición por el dinero y los sistemas de pago, ganará el sistema de mercado.

Murray Rothbard (1926-1995). La primera vez que oí hablar de la moneda privada fue en el libro de Rothbard de 1963, ¿Qué ha hecho el gobierno con nuestro dinero? La idea me asombró, aunque, de nuevo, la noción no parece del todo descabellada ahora. Han surgido nuevas investigaciones que han demostrado que la moneda privada es una parte importante de la historia moderna, desde la Inglaterra de la Revolución Industrial hasta el siglo XIX estadounidense.

La idea de la moneda privada no fue su contribución central. Rothbard fue un teórico de la idea de la propiedad privada, explicando sus implicaciones para todo el orden social. Es la propiedad privada la que pone orden, asegura la libertad, asigna racionalmente los recursos, mantiene a raya los conflictos, permite la resolución de disputas, incentiva la producción y, en general, apuntala la libertad humana. Rothbard estableció firmemente que el dinero es y debe seguir siendo propiedad privada.

¿Por qué es importante esta idea? Se reduce a una palabra: bancos. Primero existieron como almacenes, necesarios por la seguridad y los costes del transporte. La función de los bancos como prestamistas es realmente algo diferente. En cualquier caso, los derechos de quién posee qué deberían quedar claros. Pero no fue así. A los bancos les encanta la ambigüedad sobre la propiedad. Si pueden almacenar tus cosas y ganar dinero prestándolas al mismo tiempo, mejor para ellos. Si pueden obtener el respaldo del gobierno para la práctica, eso es aún mejor.

La mejor idea de Rothbard para la reforma -explicada extensamente en su libro de 1983 El misterio de la banca- era reinstitucionalizar los derechos de propiedad en el ámbito del dinero. Ya no debería haber confusión e incertidumbre sobre los títulos de propiedad del dinero. Al igual que en el resto del mundo, debe haber distinciones claras. Puedes almacenar tu dinero o puedes prestárselo a un prestamista bancario a riesgo, pero no debe haber mezcla de ambos. En el mundo actual, nadie tiene ni idea de quién tiene derecho a qué.

Consideremos ahora el bitcoin. Cuando yo lo poseo, tú no. Cuando tú lo posees, yo no. No hay intermediarios, ni devoluciones, ni confusiones sobre cuántos hay o a quién pertenecen. Pagar es transferir, no sólo en un libro de contabilidad ficticio que puede o no reflejar la realidad. Este sistema es un sueño rothbardiano hecho realidad.

Sin duda, la quiebra de Mt. Gox enturbió sustancialmente la situación, pero ese fracaso no es intrínseco al bitcoin en sí. Fue el resultado de una empresa mal gestionada, y esta empresa se vio comprometida por un robo informático, un encubrimiento, incompetencia o fraude descarado (todavía está empezando a resolverse; por ejemplo, Mt. Gox acaba de encontrar 200.000 BTC que no sabía que tenía). Pero lo mejor de la situación es que, incluso con la ofuscación de esa institución, los usuarios sabían del juego sucio. Durante años, antes de la quiebra, era obvio que algo iba mal. Bitcoin se sigue negociando. Las empresas más nuevas están haciendo todo lo posible para dejar claro que tienen toda tu propiedad en todo momento. Además, con los monederos de papel y el almacenamiento en frío, no tienes que recurrir a terceros en absoluto.

A diferencia del oro que Rothbard favorecía como moneda (murió en 1995, justo cuando la Web se privatizaba y empezaba a madurar), los bitcoins no tienen peso ni espacio. Esto significa que la función de almacenamiento de bitcoin es técnicamente innecesaria. Cada propietario puede ser su propio banquero. Esto es un sueño en muchos sentidos, ya que la función de almacenamiento es tecnológicamente contingente, no una característica eterna del mundo.

Israel Kirzner (1930- ). Kirzner es un alumno de Mises que ha dedicado el trabajo de su vida a comprender y ampliar una idea de su maestro. Mises vio que la economía se resistía a la modelización formal por muchas razones, pero un factor importante era la presencia del espíritu empresarial. Hay una razón por la que los libros de texto descuidaron este tema durante décadas. Contradice el objetivo de predicción y control perfectos. El espíritu empresarial introduce un elemento de caos que desafía cualquier expectativa. Kirzner lo explica

La iniciativa empresarial es el acto de discernir tecnologías y necesidades insatisfechas en un entorno de mercado y darles vida para el consumo y la producción. Emprender significa introducir algo nuevo que antes era desconocido. Hay un elemento de sorpresa que es esencial para el espíritu empresarial y que impulsa el proceso de desarrollo del mercado.

Cuando pensamos en el bitcoin, ¿cómo no pensar en la sorpresa empresarial? Salió al mercado no como un producto tradicionalmente capitalista, sino en un foro libre. Cualquiera podía descargarlo y empezar a «minar» bitcoins. Pero sólo aquellos que estaban muy atentos a la oportunidad lo hicieron. Uno de ellos fue el propio inventor, que hoy es una persona muy rica. Esto es lo que significa estar alerta y descubrir una oportunidad.

Hoy hay miles de empresas que han surgido en torno al bitcoin. Hay monederos, intercambios, tiendas al por menor y al por mayor, empresas de servicios y mucho más. Cada uno representa un riesgo. La mayoría no lo logrará. Pero algunas sí. Lo que determina su éxito o fracaso (dejando a un lado las normativas gubernamentales) es si satisfacen las necesidades del público consumidor. Nadie puede conocer los resultados de antemano.

Kirzner es el maestro en la descripción de este proceso, que, según Menger, está en la base de la aparición de un nuevo dinero. Así hemos cerrado el círculo: 120 años de erudición que describen el corazón económico de la criptodivisa. Para la mayoría de la gente es desconcertante y sorprendente, y realmente lo parece. Pero todo tiene su lógica, aunque sólo sea evidente en retrospectiva.

¿Cuántos años pasarán antes de que la ciencia económica de la variedad no austriaca se ponga al día? Por ahora, la mayoría de los profesionales de este campo ignoran educadamente cómo el bitcoin ha hecho saltar por los aires casi toda la sabiduría convencional sobre la teoría monetaria y la política monetaria. (Konrad Graf, sin embargo, ya está en la historia). De hecho, el bitcoin era necesario en parte porque el actual sistema basado en el Estado ha fracasado por completo a la hora de mantenerse al día. Si se hubiera permitido que el mercado funcionara todo el tiempo, en lugar de restringirlo y truncarlo con el control del Estado, el sistema probablemente estaría más avanzado de lo que está.

Ahora es un buen momento para echar la vista atrás, desempolvar esos libros olvidados y redescubrir la escuela de pensamiento que anticipó todo el núcleo de lo que hace que bitcoin sea tan increíble.

Este artículo fue republicado con autorización de FEE.
[Artículo publicado originalmente el 25 de marzo de 2014].

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